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Cuenta una leyenda tradicional, muy antigua, que hace muchos años, un monje de la India cuyo nombre era Bodhidarma y llamado Ta-mo en la china, atravesó un largo camino para llegar al templo de Shaolín. Estando allí empezó a instruir a los monjes y al darse cuenta de que no eran capaces de mantenerse en pie durante las prácticas budistas, optó por enseñarles una serie de ejercicios que le fortalecieran. Después de muchos años, este conjunto de ejercicios llamado Wu Chin Chi Hsi, llega a ser la base para uno de los sistemas de pelea más eficaces de la historia, el famoso boxeo de los monjes de Shaolín o Shaolín Chuan. Durante las invasiones a china, al darse cuenta de la eficacia del sistema de pelea de estos aguerridos combatientes, mucha gente quiso aprenderlo, pero al darse cuenta que sus intereses no eran budistas, los monjes desarrollaron un sistema que fuera más para el pueblo llano llamándole Chuan Fa. La historia exacta del Kenpo se ha perdido en antigüedad el tiempo, y consecuentemente no se pueden dar una fecha definitiva de cuando realmente empezó. Muchos de los registros que existen hoy día son inciertos. No podemos decir cuántos escritos han sido destruidos o cuántos de sus logros nunca han sido registrados. Indicios de información parecen decirnos que el Kenpo, como se conoce hoy día, podría haber sido practicado en India y China hace más o menos cinco mil años. Escritos en caparazones de tortuga nos cuentan que los chinos de hecho, han practicado el arte de la defensa personal desde el año 21 a. C. por eso es que no se debe de confundir el hecho de que el templo de Shaolín sea la cuna de algunas artes (como el Shaolín Chuan, el Chuan Fa o el Wing Chun entre otros) con el hecho de que muchos otros sistemas de defensa nacieron en otros lugares de oriente. A pesar de que su verdadero origen es oscuro, la popular historia que prevalece y a la que se le puede dar cierto crédito dice que su origen como ya dijimos, se le atribuye al monje indio Daruma o Bodhidarma más o menos en el año 525 d. C. sin embargo otros grandes hombres como Hu’a To (190-265 d.C,), un médico brillante, y Yueh Fei, un famoso general (que vivió durante la dinastía Sung 960-1279 d. C. y al que se le atribuye la creación de los estilos “Garra de Águila” y “Xing Yi Quan” entre otros) son considerados los predecesores o progenitores que el Kenpo moderno. Kenpo significa “ley del puño” que era un término usado por los habitantes de la isla de Okinawa para describir los sistemas chinos). De china, llegó hasta las islas de Okinawa donde fue conocido como “te”, se componía primariamente de golpes a mano abierta y cerrada con las manos, y patadas. De esa manera se originó el método de karate llamado Kenpo. Debido a las múltiples rutas comerciales que tenían los chinos, este arte se fue expandiendo, y uno de los clanes que más lo llegó a cultivar como arte familiar fue el clan Mitose, el 21º descendiente de este clan fue el maestro conocido como James Mitose, quien a muy temprana edad fue enviado a Japón, para que su abuelo lo instruyera en el arte familiar. Un día al darse cuenta de que la policía japonesa no era suficientemente capaz de pelear, el maestro Louis decidió enseñarles el arte de Kenpo, lo cual siguió haciendo al llegar de regreso a Hawai.

En el tiempo de la II Guerra Mundial, participó como miembro del ejército estadounidense, y luego fundo un club para enseñar Kenpo a los oficiales, dentro de sus alumnos desfilaron grandes personalidades como el maestro William (Kwai Sun) K. S. Chow, Arthur Keawe, Edward Lowe, Jiro Nakamura, Paul Yamaguchi y Thomas S. Young. El actual representante de la familia Mitose es Thomas Barro Mitose, Gran Maestro Nº 22 y máxima autoridad del sistema Kosho Ryu Kenpo. Uno de los alumnos de James M. Mitose, William K. S. “Thunderbolt” Chow, crea su propia escuela, donde otorgaría el cinturón negro a, entre otros, Adriano Emperado (fundador del sistema Kajukenbo), Ed Kealoha Parker (fundador del Kenpo-Karate moderno o Kenpo Americano), Ralph Castro (fundador del sistema Shaolín-Kenpo), y otros. Ed Parker tomó el Kenpo aprendido de William K. S. Chow, completando su alfabeto de movimientos con sus propios conocimientos y experiencias adquiridas en Corea, Japón y Honolulu como marine americano, adecuando el Kenpo a las necesidades de la cultura occidental, y conservando lo tradicional solo cuando era útil. Por su estudio de Pasadena pasó mucha gente, hoy día famosos artistas marciales, podemos enumerar entre otros Benny Urquidez, Steve Sanders, Frank Trejo, Richard Planas, Los Hermanos Al, Jim y Will Tracy, James Ibrao, Dan Inosanto, Jeff Speakman, Chuck Norris, Bruce Lee, Larry Tatum, Manny Reyes (fundador de la World Kenpo Federation en 1995) e incluso Elvis Presley (que alcanzó el grado de Cinturón Negro 8º Dan, hecho que no conoce mucha gente). Actualmente el Kenpo es uno de los estilos de arte marcial más difundidos alrededor del mundo, muchos maestros han hecho sus propias adaptaciones al estilo, cada cual como lo ha creído más conveniente, muchos dicen ser quien tiene el verdadero legado del auténtico Kenpo y aducen ser el único heredero universal de las enseñanzas del maestro. Muchos se han preguntado por qué Parker no dejó nombrado un sucesor, la respuesta es simple, no puede existir “El Sucesor”, el Kenpo no es un arte estático, es un arte en constante evolución, pero adaptable a cada individuo según la situación.

El primer Gran Maestro de Kosho-Ryu Kenpo (alrededor del año 1235) fue Zenko Yoshida,  seguido por más de 20 generaciones de grandes maestros del clan Yoshida.

A los miembros consanguíneos femeninos del clan Yoshida también se les enseñaba el arte de la familia del Kosho-Ryu y los niños empezaban a estudiar a la edad de 4 ó 5 años. Lo mismo que ocurrió en el caso de James Masayoshi Mitose y su hermana. Y nuestra historia moderna del Kenpo empieza en este punto.

El 19º gran maestro de Kosho-Ryu fue Jiroku Yoshida (1818-1890) y el 20º gran maestro de Kosho-Ryu fue Sukuhei Yoshida (1853-1936). Sukuhei Yoshida era el padre de Kiyoka (quién era la madre de James Masayoshi Mitose) y el abuelo de Masayoshi Mitose (James). El 21º gran maestro de Kosho-Ryu fue James Masayoshi Mitose (1916-1981).

El Kenpo fue por primera vez introducido en Hawái en el año 1937 por el gran maestro James Masayoshi Mitose, llevando consigo 800 años del legado del Kosho-Ryu Kenpo a Hawái. El Legado del Kosho-Ryu Kenpo de James Masayoshi Mitose es el legado de la familia de todos los estilos basados en el Kenpo.

La importancia de James M. Mitose es muy sencilla, porque sin James M. Mitose no hay Kenpo.

James Masayoshi Mitose volvió en 1937 a Hawái después de haber estudiado el arte ancestral del Kosho-Ryu Kenpo, el Estilo del Viejo Pino en Japón. Y por primera vez este arte es enseñado a gente de todas las razas, sin ningún vínculo sanguíneo.

James M. Mitose no fue el fundador de este arte y tampoco afirmó nunca tal cosa, el nunca reivindicó ese título. Él era el 21º Gran Maestro quien había sido entrenado, entre otros tantos, por su abuelo Sukuhei (20º Gran Maestro nacido en 1869) y por su tío para convertirse en el líder del sistema. Esta posición le correspondía por sangre y por nacimiento. James M. Mitose era el primer hijo varón de Kiyoka (Yoshida) Mitose y fue enviado a Japón en 1920 junto con su hermana mayor Kimie (nacida en 1915), para vivir con sus abuelos.

En 1937 abrió la primera escuela en Hawái donde enseñaría el arte de su familia. En 1942 fundó el Club oficial de Defensa Personal Honolulú, donde comenzó a enseñar formalmente el Kosho-Ryu Kenpo. Los primeros cinturones negros que graduó fueron: Thomas Young, Paul Yamaguchi, William Kwai Sun Chow, Arthur Keawe, Edward Lowe y Jiro Nakamura.

A partir de estos cinturones negros se desarrolla la gran mayoría de estilos de Kenpo, principalmente de los alumnos de William K. S. Chow: Edmund Parker y el Kenpo-Karate, Adriano Emperado y el Kajukenbo, Ralph Castro y el Shaolin Kenpo, etc.

En el año 63 Soke Thomas Barro Mitose, hijo del Gran Maestro James M. Mitose, que ya era cinturón negro 1º Dan de Kajukenbo de Joe Halbuna, comenzó a entrenar con su padre y desde entonces estuvo aprendiendo Kosho-Ryu Kenpo.

El 26 de marzo de 1981, muere el Gran Maestro James M. Mitose y le sucede su hijo, Soke Thomas Barro Mitose, 22º descendiente del clan Mitose y jefe, desde entonces, de todas las escuelas de Kosho-Ryu Kenpo.